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Honda adelanta a Mercedes y se convierte en la primera marca con un coche de conducción autónoma nivel 3

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Este viernes, 5 de marzo de 2021, Honda empezará a comercializar en Japón en régimen de leasing su modelo Legend EX equipado con el Honda SENSING Elite, la primera tecnología de conducción automatizada de Nivel 3 reconocida por las autoridades japonesas, de acuerdo a los estándares SAE.

Además, el Honda Legend EX se convierte así en el primer coche del mercado en alcanzar tal nivel de robotización, adelantando por la derecha, como mandan los cánones en el país asiático, a Mercedes-Benz y su nuevo Clase S.

Los ejemplares de la berlina alemana fabricados este 2021 estarán dotados con el sistema Drive Pilot que les concederá igualmente un nivel 3 de conducción autónoma, aunque de momento solo en algunas autopistas alemanas y no será hasta 2022 cuando se podrá utilizar en más carreteras europeas.

¿Qué permite hacer el sistema de conducción autónoma nivel 3 de Honda?

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El sistema Honda SENSING Elite toma como base las funciones del sistema Honda SENSING, que se incluye como equipamiento de serie en la gama de automóviles de Honda en Europa.

La diferencia con la tecnología actual es que ahora se ha añadido en Japón la función de ‘Traffic Jam Pilot’ -denominación que ya nos trajo por ejemplo Audi con su fallido sistema de conducción autónoma de nivel 3 -, que “permite al sistema de conducción autónoma gestionar el automóvil bajo determinadas condiciones“, reza textual el comunicado de la marca.

Honda habla de la funcionalidad “sin manos”, como veremos a continuación cuando desglosemos las virtudes de su sistema. Y sí, el Honda SENSING Elite permite en algunas situaciones soltar el volante y dejar al coche circular de forma autónoma sin necesidad de tener que estar prestando atención constante a la carretera, pero no hay que olvidar que con un nivel 3 de conducción autónoma no desaparece la figura del conductor.

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De acuerdo con la escala SAE, un vehículo con una tecnología de conducción autónoma de nivel 3 puede, además de asumir las labores básicas del manejo, monitorizar el entorno y responder ante un imprevisto sin intervención humana. Sin embargo, el usuario tiene que estar preparado en todo momento para intervenir si el sistema lo solicita o se produce un fallo o pérdida de las condiciones de funcionamiento.

De hecho, el estándar SAE J3016 establece que si se produjese un fallo del sistema, este debe informar al usuario de respaldo con tiempo suficiente para que pueda reaccionar adecuadamente e intervenir, mediante un mensaje o alerta de petición de intervención en la conducción.

Honda ya permite al conductor ver la televisión mientras está en un atasco

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El Traffic Jam Pilot de Honda es capaz de tomar el control de la aceleración, la frenada y la dirección cuando el vehículo queda atrapado en un atasco, siempre y cuando se conduzca con la función de conducción adaptativa dentro del carril.

De esta manera, mientras el sistema controla el automóvil, “el conductor puede ver la televisión o un DVD en la pantalla de navegación, o bien utilizar el sistema de navegación para buscar la dirección de un destino, lo que contribuye a reducir la fatiga y el estrés del conductor en atascos, asegura Honda. En cualquier caso, la firma añade que este nivel de automatización solo es posible “en determinadas situaciones” que no explica.

Por su parte, la mencionada funcionalidad “sin manos” ofrece asistencia en las operaciones de conducción “cuando se cumplen determinadas condiciones en una autopista” sin necesidad de que el conductor tenga sujeto el volante.

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Es decir, cuando el sistema detecta un automóvil que circula por delante a una velocidad reducida, el sistema avisa al conductor y, entonces, ofrece su asistencia para adelantar y volver al carril.

En la práctica, estamos por tanto ante un sistema de conducción robotizada de ‘nivel 2 +’, con funciones similares a las que ofrece el Autopilot de Tesla, el Super Cruise de Cadillac o el ProPilot 2.0 de Nissan.

La diferencia principal con todos ellos es que estos están catalogados como nivel 2 y por tanto el conductor debe mantener la atención puesta sobre la carretera en todo momento, pese a que en situaciones concretas pueda separar las manos del volante.

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Ahora bien, el conductor debe estar disponible en todo momento para retomar el control de la conducción cuando el coche así lo requiera también en el nivel 3.

Si el conductor no responde de manera continuada a las solicitudes del sistema de devolverle el control, el sistema asiste en la desaceleración y la parada del vehículo realizando los cambios de carril pertinentes al carril exterior o al arcén.

La conducción autónoma de nivel 3 de Honda aterriza con ‘peros’

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Además, el nivel 3 de conducción autónoma de Honda llega con algunas objeciones.

Primeramente, la velocidad. El Ministerio de Tierra, Infraestructura, Transporte y Turismo de Japón aprobó el sistema Traffic Jam Pilot del nuevo modelo en noviembre de 2020, pero limitó su uso a velocidades iguales o inferiores a 50 km/h.

De esta manera, el máximo se establece por debajo de los 60 km/h que fijaron alrededor de 60 países, incluidos Japón, en la nueva regulación de la ONU que establece “estrictos” requisitos para los Sistemas Automáticos de Mantenimiento de Carril (ALKS por sus siglas en inglés).

En segundo lugar, pese a que Honda España no lo especifica en su comunicado, solo se producirán 100 unidades del Honda Legend EX con esta tecnología y estarán disponibles únicamente bajo un sistema de arrendamiento.

El porqué de estas limitaciones es la necesidad de “explicar claramente esta nueva tecnología“, detalló a Nikkei Assia Kimiyoshi Teratani, quien dirige el negocio de Honda en Japón. Una novedad que, según parece, Honda no está dispuesta a llevar al consumidor de manera abierta y despreocupada ante el riesgo que puede suponer para la seguridad vial una confianza excesiva.

En este sentido, una de las novedades es que los coches autónomos deberán llevar un distintivo fijado en la parte de atrás del coche para avisar al resto de conductores.

Automated drive

De manera equivalente a la ‘L’ para los conductores noveles, los coches autónomos en Japón incorporarán una etiqueta que reza ‘Automated Drive’ y con la que se pretende alertar al resto de conductores ante cualquier posible movimiento extraño por parte del vehículo en cuestión.

Las claves del Honda SENSING Elite

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¿Cómo controla el coche el Honda SENSING Elite? El sistema determina su posición y las condiciones de la vía a partir de los datos de mapas tridimensionales de alta definición y el sistema global de navegación por satélite (GNSS), que detecta el entorno a 360º alrededor del vehículo mediante el uso de diversos sensores externos.

Al mismo tiempo, el sistema realiza una monitorización de las condiciones del conductor mediante la cámara de supervisión instalada en el interior del vehículo.

Finalmente y partir de toda esta información, la principal unidad de control electrónico (ECU) lleva a cabo una serie de reconocimientos, predicciones y decisiones, tomando “un control de alto nivel en la aceleración, la frenada y las indicaciones de la dirección para ayudar al conductor a conseguir una conducción fluida y de máxima calidad”, asegura Honda.

Con todo ello, “la introducción del Legend equipado con el sistema Honda SENSING Elite representa el siguiente paso en el área de las tecnologías de seguridad avanzadas”, concluye la compañía, que arranca así un nuevo episodio hacia el coche completamente autónomo.

En este sentido no hay que olvidar que Waymo, propiedad de Alphabet, matriz de Google, ya tiene en funcionamiento su flota de taxis autónomos sin conductor con un nivel 4 de robotización, mientras Tesla ya confía en tener más pronto que tarde el ansiado nivel 5 de conducción autónoma.

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