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Richard Branson es superado en la carrera espacial multimillonaria

El esfuerzo de Virgin Galactic por defenderse de Elon Musk y Jeff Bezos parece cada vez menos poderoso.

Convertirse en una empresa pública conlleva mucho más escrutinio, y apaciguar a los inversores es doblemente difícil cuando una empresa aún no genera ingresos significativos (como han descubierto varias empresas emergentes respaldadas por empresas de adquisición con fines especiales ).

Imagínese, sin embargo, ser una empresa cotizada sin experiencia que intenta completar un programa de prueba de viajes espaciales suborbitales en medio de una pandemia global mientras dos de las personas más ricas del mundo, Elon Musk y Jeff Bezos, están ocupadas avanzando en sus propios esfuerzos de cohetes. Esta es la presión competitiva sobre Virgin Galactic Holdings Inc. No es de extrañar que se esté debilitando.

El lunes por la noche, la empresa de turismo espacial de Richard Branson dijo que estaba revisando el calendario  de su próxima prueba de vuelo después de descubrir “fatiga y estrés” no especificados en el avión utilizado para llevar la nave espacial en alto. La semana que viene sabrá si esto significa otro retraso en la búsqueda de 17 años del multimillonario para llevar pasajeros de pago al espacio suborbital. Las acciones cayeron un 8,5% en la negociación regular.

Si bien la ambición de Branson, y la valentía de sus pilotos, es admirable, el mercado de valores tiende a pensar en cuartos, no en años luz. Con más de $ 600 millones en efectivo disponibles, Virgin Galactic no enfrenta una escasez inmediata. Pero Branson está reduciendo su participación, los problemas de confiabilidad son una preocupación y hay nuevas inversiones en naves espaciales pendientes. La compañía no parece lo suficientemente equipada para defenderse de Musk y Bezos.

Las acciones de Virgin Galactic casi se triplicaron a principios de año, ayudadas por Ark Investment de Cathie Wood, que anunció un ETF de temática espacial. Pero la multitud de Robinhood se ha retirado desde entonces a medida que los mercados se han ido de las acciones tecnológicas no rentables. La caída del precio de las acciones de la compañía desde un pico en febrero está a punto de superar el 70%, aunque la acción sigue siendo mucho más alta que el precio de $ 10 al que Branson acordó hacer pública la empresa en 2019, fusionándola con SPAC, Social Capital de Chamath Palihapitiya. Hedosophia.

Virgin Galactic no ha realizado un vuelo espacial exitoso desde principios de 2019.Un nuevo libro  ha arrojado más luz sobre el programa de pruebas plagado de retrasos, incluidos los preocupantes fallos de seguridad  en 2019. Virgin Galactic se negó a comentar sobre por qué estos problemas no se habían revelado previamente. a los inversores.

Cuando se incorporó a la bolsa de valores en 2019, predijo que los servicios comerciales comenzarían el año siguiente. El primer cliente que paga no volará hasta 2022. Los analistas han tenido que revisar continuamente sus expectativas de ventas más bajas, en comparación con las finanzas que Virgin promocionó durante la fusión con SPAC. Es otro recordatorio de por qué no se debe confiar en las proyecciones financieras que los SPAC pueden publicar .

Virgin Galactic ha nombrado a un nuevo director ejecutivo, director financiero y director de ingeniería en los últimos 12 meses. Dados los problemas técnicos, es difícil confiar en sus planes de ofrecer múltiples vuelos diarios o en sus ambiciones de desarrollar aviones hipersónicos para viajes internacionales.

La compañía de Branson aprovechó el precio de sus acciones al alza al recurrir a inversionistas por $ 460 millones adicionales el año pasado. Todavía parece el pariente pobre: ​​SpaceX de Musk ha recaudado miles de millones de dólares en fondos privados y Bezos vende alrededor de $ 1 mil millones en acciones de Amazon anualmente para financiar sus ambiciones espaciales.

En contraste, Branson ha vendido su stock espacial para financiar sus intereses terrestres. Su última venta de acciones de Virgin Galactic de $ 150 millones  redujo su participación al 24% y elevó el total que las entidades controladas por Virgin Group han cobrado desde 2019 a aproximadamente $ 1 mil millones, según mi cálculo, similar a su inversión total en la compañía. 1

Palihapitiya obtuvo más de 300 millones  de dólares al salir de sus propiedades personales, recuperando el triple de su inversión inicial. Todavía tiene exposición indirecta a través de la participación de aproximadamente el 7% de Social Capital Hedosophia.

Ambos hombres dicen que necesitan el dinero para otras cosas: Branson para apoyar sus negocios de viajes afectados por la pandemia y Palihapitiya para ayudar a pagar una nueva inversión. Es malo que dos accionistas importantes vendan tanto antes de que Virgin Galactic haya completado las pruebas de vuelo o haya recibido la aprobación de la Administración Federal de Aviación.

La ambición de convertirse en la primera empresa de turismo espacial suborbital está ahora en peligro. Blue Origin de Bezos planea lanzar su primera misión con tripulación en julio y ha generado una gran publicidad al subastar un asiento . SpaceX ya está llevando astronautas a la Estación Espacial Internacional y tiene un contrato con la NASA de 2.900 millones de dólares para ayudar a la gente a aterrizar en la Luna .

Algo más que separa a estos magnates es que Bezos y Musk favorecen el despegue vertical y el aterrizaje de cohetes, mientras que Branson ha apostado por el despegue y aterrizaje horizontales basados ​​en aviones (un avión de transporte lanza la nave espacial propulsada por cohetes a unos 45.000 pies). Los inversores esperaban que este enfoque tecnológico único fuera más fácil de ejecutar. El último revés puede hacer que piensen de otra manera.

  1. Este cálculo incluye el dinero que una entidad controlada por Virgin Group cobró en el momento de la fusión de SPAC, las acciones vendidas a Palihapitiya, los ingresos de la recompra de acciones y las ventas de acciones en 2020 y este año. Un portavoz de Virgin no pudo confirmar este cálculo y me remitió a las divulgaciones financieras de la empresa.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

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