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Cobrar 589% de interés en la pandemia es un negocio en auge

Los prestamistas están obteniendo ganancias récord en una industria controvertida que a menudo se dirige a las comunidades negras y latinas.

Los términos de los préstamos eran aterradores: $ 5,000 en capital, con pagos cada dos semanas a tasas anualizadas de hasta 589%.

Los cargos por intereses se acumularían a un ritmo tan deslumbrantemente rápido, se dijo Jamie Johnson, que tendría que priorizar el pago de la deuda sobre todo lo demás. Y así lo hizo. Esto fue a principios de abril de 2020, justo cuando estallaba la pandemia, y Johnson, un trabajador metalúrgico de 44 años, se encontró repentinamente sin trabajo y con una desesperada necesidad de efectivo. Cuando, un mes después, empezaron a llegar cheques reforzados del seguro de desempleo a su buzón en Detroit —965 dólares cada semana—, apartó grandes cantidades de ellos para pagar la deuda.

Esto es dinero, dice Johnson, que habría utilizado para ayudar a mantener a su madre discapacitada y comprar comida para los cuatro hijos de su novia, el tipo de gasto esencial que el gobierno había previsto cuando financió un paquete de ayuda de 2,2 billones de dólares para trabajadores y empresas estadounidenses. En cambio, terminó exprimiendo las ganancias de uno de los rincones más controvertidos de la industria financiera.

“Ni siquiera puedo pensar en cuánto dinero acabo de pagar en intereses”, dice Johnson. “Fue un gran lío”.

Tan bueno fue 2020, de hecho, para ciertos proveedores de préstamos de día de pago y otros préstamos de alto interés que están saliendo de la pandemia más fuertes que quizás nunca antes, un desarrollo que los está alentando a aumentar agresivamente los préstamos ahora que la economía se recupera.

Es una de las ironías crueles de la pandemia: en un momento de gran sufrimiento para millones de estadounidenses de clase trabajadora, los extraños ritmos financieros del año pasado, con sus oleadas de despidos, seguidos por un estímulo gubernamental sin precedentes y una fuerte crisis económica. rebote — han ayudado a algunos de estos prestamistas de alto interés a obtener ganancias récord. El hecho de que la ganancia inesperada para estas empresas se produjera justo cuando la Reserva Federal estaba poniendo a disposición préstamos con tasa de interés cercana a cero para las empresas estadounidenses y los ricos solo irrita más a los mayores críticos de la industria.

“Los cobradores de deudas tuvieron un gran año, al igual que los prestamistas abusivos”, dijo Lauren Saunders, directora asociada del Centro Nacional de Derecho del Consumidor, una organización sin fines de lucro que aboga por los prestatarios de bajos ingresos. “La idea de que cualquier empresa pueda seguir cobrando el 100% o el 200% de interés o más durante este tiempo de crisis es realmente indignante”.

Además, los defensores de los consumidores señalan estudios que muestran que las comunidades negras y latinas son un objetivo desproporcionado de los proveedores de préstamos de alto costo.

En Michigan, el estado de origen de Johnson, las áreas que son más de una cuarta parte de afroamericanos y latinos tienen 7,6 tiendas de pago por cada 100.000 personas, o aproximadamente un 50% más que en otros lugares, según datos recopilados por el Centro de Préstamos Responsables. Un próximo estudio de la Universidad de Houston que se proporcionó a Bloomberg muestra disparidades similares en lo que respecta a la publicidad en línea.

Beneficios récord

El brote de Covid-19 y las consecuencias económicas de los esfuerzos para contenerlo tenían el potencial de ser un gran golpe para las compañías de financiamiento al consumo que atienden a los 160 millones de estadounidenses que no tienen buenas calificaciones crediticias. Ellos endurecieron los estándares de préstamos en preparación para un aumento en la morosidad cuando la tasa de desempleo se disparó más allá del 14% el año pasado.

Trillones de dólares en estímulos gubernamentales, principalmente en forma de pagos directos a personas de ingresos bajos y medianos, ayudaron a innumerables personas a mantenerse a flote financieramente. Muchos prestatarios, que enfrentan la perspectiva de ser perseguidos por cobradores de deudas y ver que se les embarga el salario, optaron por gastar al menos una parte del dinero en efectivo para pagar sus obligaciones más caras.

Según los datos recopilados por el Banco de la Reserva Federal de Nueva York hasta marzo, los hogares estadounidenses habían usado o planeado usar alrededor de un tercio del efectivo que recibieron a través de cheques de estímulo para pagar sus deudas. Para las familias que ganan menos de $ 40,000 al año o sin un título universitario, la proporción se acerca al 40%.

Ha demostrado ser una bendición para algunos de los actores más importantes de la industria. Enova International Inc. y Elevate Credit Inc. , dos compañías que cotizan en bolsa que brindan préstamos de alto costo a consumidores no preferenciales en línea, reportaron ganancias récord en 2020, incluso cuando los ingresos generales disminuyeron.

“Las ganancias fueron definitivamente más altas de lo que esperábamos porque se beneficiaron de una mejora en el entorno crediticio”, dijo Moshe Orenbuch , analista de Credit Suisse Group AG que cubre el sector. “Los consumidores tendían a pagar sus deudas con fondos que les otorgaba el gobierno”.

Espiral de la deuda

Los proveedores de préstamos de alto costo dicen que ofrecen crédito a las comunidades que están desatendidas por los bancos tradicionales y que se necesitan altas tasas de interés porque es más probable que esos prestatarios incurran en incumplimiento. Pero según los defensores del consumidor, los préstamos a menudo hacen que las familias caigan en trampas de deudas basadas en tarifas exorbitantes y renovaciones interminables.

Esa es la situación en la que se encontró Kimberly Richardson a fines del año pasado.

Sus horas se redujeron tras un brote en la fábrica donde trabaja. En poco tiempo, la residente de Tennessee comenzó a tener problemas para hacer los pagos de un préstamo de $ 1,500 que había tomado de CashNetUSA, una subsidiaria de Enova, sobre el que se acumulaban intereses a una tasa del 276%.

Mientras el coronavirus devastaba los EE. UU., CashNetUSA alentó a Richardson, quien como Johnson es negro, a pedir prestado aún más en su línea de crédito. Recibía indicaciones por correo electrónico cada vez que su cuenta tenía crédito disponible. Poco a poco, se fue hundiendo cada vez más en deudas.

Richardson se declaró en bancarrota el mes pasado, pero no antes de pagar a CashNetUSA casi $ 10,000 en total.

A través de un vocero, Enova dijo que su política es brindar flexibilidad a los clientes y ayudarlos a tener éxito con su préstamo. La compañía dijo que juega un papel fundamental al atender a las personas que necesitan financiamiento a corto plazo para hacer reparaciones o evitar gastos aún más costosos, como cheques sin fondos o cargos por pagos atrasados ​​en las facturas.

En una declaración enviada por correo electrónico, Elevate dijo que se compromete a atender a aquellos con puntajes de crédito no preferenciales que están excluidos de los productos financieros tradicionales. La compañía agregó que muchos de sus clientes son elegibles para aplazamientos de pago como resultado de la pandemia.

Reversión regulatoria

Unos meses después de que Covid-19 fuera declarado oficialmente una pandemia, el Centro Nacional de Derecho del Consumidor y otros grupos de defensa instaron al Congreso a imponer un límite a las tasas de interés que se podrían cobrar a los préstamos al consumidor. La idea, en parte, era brindar algún alivio a los prestatarios desesperados, al igual que los programas de aplazamiento establecidos para ayudar a los propietarios de viviendas y estudiantes.

La disposición nunca se convirtió en ley. En cambio, la formulación de políticas en Washington fue en gran medida en la dirección opuesta.

En julio, la Oficina de Protección Financiera del Consumidor derogó partes sustanciales de una regla de 2017 que habría requerido que los prestamistas determinaran la capacidad de los consumidores para pagar los préstamos. La disposición eliminada, que se aplicaba solo a algunos tipos de préstamos de alto costo, podría haber eliminado hasta un 68% de los ingresos de la industria de los préstamos tradicionales de día de pago, según la agencia.

Al anunciar su decisión, la CFPB dijo que sus acciones garantizarían “la disponibilidad continua de productos crediticios de bajo valor para los consumidores que los demandan, incluidos aquellos que pueden tener una necesidad particular de dichos productos como resultado de la pandemia actual”.

Una regla separada emitida por la Oficina del Contralor de la Moneda en octubre facilitó que prestamistas como Enova y Elevate se asociaran con bancos nacionales para originar préstamos de alto costo. Los defensores de los consumidores han denunciado acuerdos tales como “esquemas de alquiler de bancos” diseñados para eludir los topes de las tasas de interés a nivel estatal.

Más de una docena de estados y el Distrito de Columbia tienen topes que limitan la tasa que se puede cobrar a los préstamos de día de pago al 36% o menos, pero Michigan y Tennessee no se encuentran entre ellos.

A nivel federal, hay señales tempranas de que la administración del presidente Joe Biden y los demócratas del Congreso planean cambiar de rumbo.

Apenas la semana pasada, el Senado votó para revocar la controvertida regla de la OCC. El director interino de CFPB, Dave Uejio, escribió en una publicación de blog en marzo que la agencia está preocupada “por el modelo comercial de cualquier prestamista que depende de la incapacidad de los consumidores para pagar sus préstamos” y que cree que los daños identificados por la regulación de 2017 aún existen.

Sin embargo, incluso si se restablecen, es poco probable que las regulaciones de CFPB cubran el tipo de línea de crédito que recibió Richardson.

Tampoco cubrirían el préstamo que JoAn Cumbie, un camionero jubilado que vive en un parque de casas rodantes cerca de West Columbia, Carolina del Sur, también tomó de CashNetUSA.

El hombre de 52 años, discapacitado y recientemente tratado por cáncer, pidió prestados $ 650 en agosto. En solo unas pocas semanas, vio que su saldo superaba los $ 900 a medida que los intereses comenzaron a acumularse a una tasa del 325%.

Logró pagar el préstamo en octubre, pero solo después de vender su generador de energía de seis meses por aproximadamente la mitad de lo que había pagado por él.

“Lo vendí tan barato que alguien consiguió un buen trato”, dijo Cumbie, quien estima que pagó más de $ 1,500 a CashNetUSA en total. “Solo necesitaba pagarles lo más rápido que pudiera”.

Auge crediticio

Aunque el escrutinio de la industria puede intensificarse, los ejecutivos confían en que la demanda de préstamos de alto costo crecerá en los próximos años.

Los hogares estadounidenses esperan aumentar su gasto en un 4,6% durante el próximo año, según la última encuesta de la Fed de Nueva York sobre las expectativas del consumidor, solo ligeramente por debajo de la lectura del 4,7% registrada en marzo, que fue la más alta desde diciembre de 2014.

“A medida que la economía se abra de nuevo, creemos que los consumidores aumentarán su gasto potencialmente a niveles elevados debido al aumento de la actividad y la demanda reprimida”, dijo el director ejecutivo de Enova, David Fisher, a los analistas de Wall Street durante una conferencia telefónica en abril. “Vimos la misma dinámica después de la crisis financiera, que condujo a un fuerte crecimiento de la originación en 2010 y 2011”.

Anticipándose a un auge en la demanda de prestatarios con dificultades, Enova adquirió el año pasado OnDeck, un prestamista que se especializa en préstamos para pequeñas empresas que tienen una tasa de interés promedio del 49%. La oportunidad, como dice la compañía, es sacar provecho de las peluquerías, gimnasios, minoristas locales y restaurantes que han tenido problemas durante el año pasado.

“Muchas de estas empresas han gastado sus ahorros tratando de sobrevivir a la pandemia”, dijo Fisher en la llamada de abril. “Esto podría dar lugar a un gran aumento de la demanda que estamos listos para cubrir”.

De vuelta en Detroit, Johnson, el trabajador de los metales, está saliendo lentamente de sus deudas.

Recuperó su trabajo en la fábrica el verano pasado y pudo pagar sus obligaciones más caras: dos préstamos de día de pago con los que había estado haciendo malabares durante meses. “Tuve suerte”, dice. “Pude conseguir algo de tiempo extra”. Sin embargo, cada dos semanas, todavía envía $ 241 a Rise, una unidad de Elevate, para atender un préstamo separado de $ 4,500 que no vencerá hasta octubre.

¿La tasa de eso? Solo 125%.

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