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El prometedor papel protector del virus del resfriado ante el Covid-19

Para un equipo de investigadores de la Universidad de Yale, la exposición al rinovirus, la causa más frecuente del resfriado común, puede proteger contra la infección del SARS-CoV-2

 

¿Es posible que haber pasado un inocuo resfriado nos proteja del Covid-19? No hay una respuesta sencilla para esta cuestión pero, según un equipo de investigadores de la Universidad de Yale, la exposición al rinovirus, la causa más frecuente del resfriado común, puede proteger contra la infección del SARS-CoV-2.

¿La causa? En su estudio que se publica en ‘ The Journal of Experimental Medicine‘ explican que el virus del resfriado común inicia la activación de genes que son estimulados por interferón, moléculas de respuesta temprana en el sistema inmunológico que pueden detener la replicación del virus SARS-CoV-2 dentro de los tejidos de las vías respiratorias infectados con el virus del catarro.

Esta línea de investigación, activar estas defensas

temprano en el curso de la infección por Covid-19, es prometedora para prevenir o tratar la infección, destaca Ellen Foxman, autora principal del estudio. Y una forma de hacerlo es tratando a los pacientes con interferones, una proteína del sistema inmunológico que también está disponible como fármaco.

Pero no es tan sencillo; todo «depende del momento», advierte Foxman.

Pero no es tan sencillo, todo «depende del momento»

Su equipo ya había demostrado, en un trabajo anterior, que durante las últimas etapas del Covid-19, los niveles altos de interferón se correlacionan con un peor pronóstico de la enfermedad y pueden impulsar respuestas inmunes hiperactivas.

Sin embargo, estudios genéticos recientes muestran que los genes estimulados por el interferón también pueden resultar protectores en casos de infección por Covid-19.

El equipo de Foxman ya había visto que el rinovirus, la causa más frecuente de resfriados comunes, puede evitar que el virus de la gripe infecte las vías respiratorias activando las defensas antivirales. En su trabajo, publicado en 2020 en ‘ The Lancet Microbe‘, sirvieron para responder a un misterio en torno a la pandemia de gripe porcina H1N1 de 2009: el aumento esperado en los casos de gripe porcina nunca se materializó en Europa durante el otoño, un período en el que el resfriado común se generaliza.

El equipo de Yale dirigido estudió tres años de datos clínicos de más de 13.000 pacientes atendidos en el Hospital Yale New Haven con síntomas de infección respiratoria. Los investigadores encontraron que incluso durante los meses en que ambos virus estaban activos, si el virus del resfriado común estaba presente, el virus de la gripe no estaba.

Parece haber un punto óptimo viral al comienzo de la infección por Covid-19, durante el cual el virus se replica exponencialmente antes de desencadenar una fuerte respuesta de defensa

Con este conocimiento, Foxman y su grupo decidieron estudiar si los rinovirus tendrían el mismo impacto beneficioso contra el virus Covid-19. Para ello, infectaron con SARS-CoV-2 tejido procedente de las vías respiratorias humanas que se había cultivado en el laboratorio y descubrieron que durante los primeros tres días, la carga viral en el tejido se duplicó aproximadamente cada seis horas.

Sin embargo, la replicación del coronavirus se detuvo por completo en el tejido que había estado expuesto al rinovirus. Y, si se bloqueaban las defensas antivirales, el SARS-CoV-2 podría replicarse en el tejido de las vías respiratorias previamente expuesto al rinovirus.

Estas mismas defensas del sistema inmune eran capaces de ralentizar la infección por SARS-CoV-2, incluso en aquellas sin rinovirus, pero solo si la dosis infecciosa era baja, lo que sugiere que la carga viral en el momento de la exposición marca la diferencia en la capacidad del cuerpo para combatir eficazmente la infección.

Los investigadores también analizaron muestras de hisopos nasales de pacientes diagnosticados en las fases iniciales de la infección.

Lo que encontraron fue evidencia de un rápido crecimiento del SARS-CoV-2 en los primeros días de la infección, seguido de la activación de las defensas del cuerpo.

Según sus hallazgos, el virus aumentaba rápidamente durante los primeros días de la infección, antes de que se activaran las defensas del huésped, duplicándose aproximadamente cada seis horas como se observa en el laboratorio; en algunos pacientes, el virus creció aún más rápido.

«Parece haber un punto óptimo viral al comienzo de la infección por Covid-19, durante el cual el virus se replica exponencialmente antes de desencadenar una fuerte respuesta de defensa», explica Foxman.

Aunque el tratamiento con interferón es prometedor, podría ser complicado, reconoce. El problema, detalla, es que su uso sería más efectivo en los días inmediatamente posteriores a la infección, cuando muchas personas no presentan síntomas.

Estos hallazgos pueden ayudar a explicar por qué en las épocas del año en que los resfriados son comunes, las tasas de infecciones con otros virus como la gripe tienden a ser más bajas

En teoría, el tratamiento con interferón podría usarse de manera profiláctica en personas con alto riesgo que han estado en contacto cercano con otras personas diagnosticadas con Covid-19.

Ya hay en marcha ensayos con interferón para tratar el Covid-19 y, los datos preliminares, muestran un posible beneficio en las fases más precoces de la infección, pero no cuando se administra más tarde.

Estos hallazgos pueden ayudar a explicar por qué en las épocas del año en que los resfriados son comunes, las tasas de infecciones con otros virus como la gripe tienden a ser más bajas, añade Foxman.

Existe la preocupación de que, a medida que disminuyan las medidas de distanciamiento social, los virus del resfriado común y la gripe, que han estado inactivos durante el año pasado, volverán con mayor fuerza.

Foxman cree que la interferencia entre los virus respiratorios podría ser un factor atenuante. «Hay interacciones ocultas entre virus que no entendemos del todo, y estos hallazgos son una pieza del rompecabezas que estamos viendo ahora», concluye la investigadora.

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